Los residentes desafían la expansión del ferrocarril en la lucha por los derechos de propiedad

Es una lucha por la tierra en una de las zonas rurales más pobres de Georgia, pero podría tener implicaciones para las leyes de propiedad en todo el estado y la nación.

Está previsto que comience una audiencia el lunes para ayudar a determinar si un ferrocarril puede expropiar legalmente una propiedad para construir una línea ferroviaria de 4,5 millas de largo que serviría a una cantera de roca y posiblemente a otras industrias.

Un funcionario de audiencias tomará hasta tres días de testimonio y hará una recomendación a los cinco miembros electos de la Comisión de Servicio Público de Georgia, quienes finalmente decidirán.

ferrocarril de georgia

Se ve una terminal ferroviaria en Austell, Georgia, el 25 de julio de 2023. Está previsto que comience una audiencia para ayudar a determinar si un ferrocarril de Georgia puede expropiar legalmente una propiedad para construir una línea ferroviaria. (Elijah Nouvelage/Bloomberg vía Getty Images)

La línea sería construida por Sandersville Railroad, propiedad de una influyente familia de Georgia. Se conectaría con el ferrocarril CSX en Sparta, lo que permitiría que los productos se enviaran ampliamente. Sparta está a unas 85 millas al sureste de Atlanta.

La gente del vecindario rural no quiere que una vía de tren pase por su propiedad o cerca de ella, en parte porque creen que permitiría la expansión de una cantera propiedad de Heidelberg Materials, una empresa alemana que cotiza en bolsa.

A algunos residentes ya no les gusta la cantera porque genera ruido, polvo y tráfico de camiones. Los partidarios dicen que si se construye el ferrocarril, la cantera alejará su operación de las casas, los trenes reducirán el número de camiones en las carreteras y el ferrocarril construirá bermas para proteger a los residentes.

Pero los propietarios dicen que perder una franja de propiedad de 200 pies de ancho a manos del ferrocarril arruinaría la tierra que atesoran por su paz y tranquilidad, su caza, su pesca y su patrimonio familiar.

“A Sandersville Railroad no le importa la destrucción de la propiedad de mi familia ni de nuestra forma de vida”, dijo Donald Garret Sr., uno de los propietarios, en un testimonio escrito en agosto. “Sólo se preocupan por sus propios planes para mi propiedad, que no servirá al público, pero sólo les ayudará a expandir su negocio y el de la cantera”.

Los opositores tienen aliados de alto poder, incluido el Instituto de Justicia, que espera utilizar el caso para socavar la expropiación, el poder del gobierno para apoderarse legalmente de tierras privadas pagando una compensación justa.

El grupo legal de tendencia libertaria estuvo en el lado perdedor de un caso histórico de 2005 que permitió a la ciudad de New London, Connecticut, tomar tierras de un propietario privado y transferirlas a otro propietario privado en nombre del desarrollo económico. La decisión desató una reacción generalizada, incluyendo más de 20 estados que aprobaron leyes para restringir la expropiación.

Los ferrocarriles han tenido durante mucho tiempo el poder de expropiación, pero la ley de Georgia dice que esas confiscaciones de tierras deben ser para “uso público”. Los opositores atacaron el proyecto diciendo que sólo beneficiaría a la cantera y que no cumple con la definición de uso público.

“Esto no es una necesidad por parte de los propietarios privados para servir a intereses verdaderamente públicos y al público en general. Más bien, se trata de una simple transferencia de riqueza”, testificó en nombre de sus opositores Daniel Kochan, profesor de derecho de la Universidad George Mason de Virginia.

Sandersville Railroad dice que hay otros usuarios, incluida una empresa ubicada junto a la cantera que mezcla grava y asfalto para pavimentar. Varias empresas han dicho que transportarían productos desde el área de Sandersville y los cargarían en la línea corta, señalando que quieren acceso a CSX, pero los opositores se preguntan si ese negocio se materializará.

El caso es importante porque las entidades privadas necesitan expropiar terrenos privados no sólo para construir ferrocarriles, sino también para construir otras instalaciones como oleoductos y líneas de transmisión eléctrica. Existe una necesidad particular de construir líneas de transmisión eléctrica adicionales en Georgia y otros estados para transmitir electricidad procedente de nueva generación solar y eólica.

El presidente de Sandersville Railroad, Ben Tarbutton III, dijo en testimonio que el Instituto para la Justicia está comprometido en “esfuerzos transparentes para cambiar las leyes constitucionales federales y estatales con respecto a la expropiación”.

Otros que viven cerca, organizados como la Coalición No Ferrocarril en Nuestra Comunidad, están representados por el Southern Poverty Law Center. Janet Paige Smith, líder del grupo, testificó que el ferrocarril cargaría aún más a un vecindario con muchos jubilados negros con ingresos fijos.

“Ya sufrimos el tráfico, la contaminación del aire, el ruido, los escombros, la basura y más por la cantera de Heidelberg, pero este proyecto empeoraría todo”, testificó Smith.

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