¿Podría el impulso de Biden por la energía limpia ser una víctima de su éxito?

Dalton, Georgia, alguna vez fue conocida como la capital de las alfombras del país. La diversificación económica significó pasar de los pisos de pared a pared a los pisos de madera. Ahora, en Qcells, una empresa de paneles solares, los robots patrullan acres de superficie de producción donde se empaquetan, laminan y encajonan delicadas células solares en paneles sofisticados (6.000 por día) en una línea de producción altamente automatizada.

La compañía construyó una enorme fábrica en Georgia, uno de los estados más cruciales en las elecciones presidenciales de 2024, y tiene otra en proceso. Ambas plantas emplearán a miles de personas, respaldadas por la iniciativa de energía limpia distintiva del presidente Biden, la Ley de Reducción de la Inflación.

“Con solo entrar aquí, sientes que este es el futuro”, dijo Wayne Lock, de 32 años, ingeniero de calidad de Qcells, mientras caminaba por la línea de producción, que ha estado llena de actividad desde que Biden firmó la ley en agosto de 2022. “Nosotros’ Estamos avanzando y manteniéndonos al día con el mundo”.

Pero en lugar de alardear, los ejecutivos de Qcells están dando la alarma. La iniciativa de energía limpia de Biden está poniendo en funcionamiento plantas como la suya a una velocidad vertiginosa. Y el ritmo de producción (en el país y en el extranjero) ha creado la perspectiva de un mercado saturado que amenaza con hacer bajar el precio de los paneles solares a medida que la oferta supera la demanda.

La ventaja política de Biden en la economía de energía limpia podría convertirse en un pasivo agobiante, al borde de una pesadilla: cierres y planes de construcción cancelados que se extenderán por todo el país, incluso en estados clave para 2024 como Georgia, Arizona y Colorado.

“Deberíamos estar muy preocupados”, dijo Mike Carr, director ejecutivo de la Coalición de Fabricantes de Energía Solar para Estados Unidos, una asociación comercial. “Estamos muy preocupados”.

Incluso los funcionarios de la administración Biden describieron las circunstancias cuando se aprobó la ley de energía limpia el año pasado como “mucho más optimistas” que ahora.

La quiebra en 2011 de otra empresa solar, Solyndra, que costó cientos de millones a los contribuyentes federales, persiguió a la administración Obama la última vez que un presidente demócrata intentó impulsar la energía limpia para abordar el cambio climático. Los republicanos lo convirtieron en un escándalo, e incluso los partidarios de la industria solar dijeron que era un ojo morado, políticamente para el ex presidente Barack Obama y económicamente para la energía solar.

Los funcionarios de la administración Biden se esfuerzan en señalar que esta vez los incentivos fiscales de la Ley de Reducción de la Inflación tienen como objetivo atraer inversores privados y que los incentivos le cuestan al gobierno sólo cuando se venden e instalan paneles solares.

Biden tiene mucho capital basado en el auge solar: empleos con atractivo político, desarrollo de energía limpia que podría atraer a votantes jóvenes conscientes del clima que están enojados con el presidente por otros temas y una sensación general de que la Casa Blanca de Biden es una potencia transformadora. , no un gobierno provisional impasible.

A primera vista, las operaciones de Qcells parecen un éxito absoluto. En el corazón del distrito de la Cámara de Representantes Marjorie Taylor Greene, una republicana que ha pasado más tiempo intentando destituir a Biden que apoyando su programa de energía limpia, Qcells, una filial del conglomerado surcoreano Hanwha, ha invertido 208 millones de dólares y duplicó con creces su producción de paneles solares.

Los 800 trabajadores que construyeron paneles en Dalton antes de la legislación de Biden se han visto reforzados por miles más desde la aprobación de la ley. Una planta de 2.300 millones de dólares en Cartersville, el triple del tamaño de la de Dalton y construida sobre 175 acres de arcilla roja de Georgia, comenzará a funcionar en enero, fabricando no sólo los paneles terminados sino también los componentes de los paneles: lingotes de vidrio, obleas de polisilicio. y células solares, que ahora se fabrican casi en su totalidad en el este de Asia.

La planta Redeemer en Cartersville, que ya tiene una superficie total de 2,4 millones de pies cuadrados, será la operación de fabricación de energía solar más grande del país y, una vez que ambas plantas estén completamente en funcionamiento, Qcells producirá 45.000 paneles solares al día en Georgia.

Eso “no habría sucedido sin el IRA”, dijo Marta Stoepker, portavoz de Qcells, refiriéndose a la Ley de Reducción de la Inflación.

La legislación, si bien subsidia la energía renovable como la solar y la eólica, ofrece un crédito fiscal adicional para los desarrolladores que instalen paneles solares fabricados en Estados Unidos, con incentivos adicionales para el uso de componentes fabricados en Estados Unidos, como el silicio de alta pureza que otra filial de Qcells está fabricando. refinación en el estado de Washington y las obleas, células y paneles de envoltura que la empresa fabricará en Cartersville. Qcells obtiene un crédito fiscal de 41,30 dólares por cada panel de 590 vatios fabricado en Georgia.

Pero una nube oscura se cierne sobre la rápida expansión de la industria solar y proviene de China. Wood Mackenzie, una firma independiente de investigación energética, escribió recientemente que los 130 mil millones de dólares que China ha invertido para mantener su control sobre los componentes de los paneles solares han creado suficiente capacidad para satisfacer la demanda global anual hasta 2032, con un costo de producción que es un 65 por ciento más barato que está en los Estados Unidos.

Hubo un tiempo en que los analistas de energía solar pensaron que la industria podría competir con el gas natural si se pudiera generar un vatio de electricidad por 1 dólar. El precio mundial ha caído a 14 centavos por vatio, un 37 por ciento menos desde enero. Los precios estadounidenses están en 30 centavos, gracias a las barreras comerciales, pero siguen siendo notablemente bajos.

No todo el mundo encuentra esto problemático. Empresas como Maxeon Solar Technologies, en Colorado y Nuevo México, y Suniva en Norcross, Georgia, que se centran en el ensamblaje final y el despliegue de paneles solares, están contentas con comprar componentes más baratos de Asia y no quieren precipitarse hacia proteccionismo. JA Solar, una empresa china, está construyendo una planta solar en Phoenix, creando más de 600 puestos de trabajo sin hacer saltar ninguna alarma sobre Beijing.

Otros en la industria solar quieren ayuda, rápidamente. Han pedido una aplicación más estricta de las sanciones comerciales a las fábricas del Sudeste Asiático que nominalmente están libres de la influencia china pero que en realidad sólo están añadiendo toques finales a los componentes fabricados en China, y preferencias fiscales para los componentes fabricados en Estados Unidos, hasta el silicio finísimo que se produce en China. transformado en vidrio en células solares.

Estados Unidos importó un número récord de paneles solares fabricados en el extranjero en julio, agosto y septiembre, dijo este mes S&P Global Market Intelligence, un aumento del 55 por ciento respecto al año anterior y del 30 por ciento respecto de los tres meses anteriores, el récord anterior.

Los llamados a la protección están obteniendo apoyo bipartidista en el Congreso. Los senadores Sherrod Brown, demócrata de Ohio, y Todd Young, republicano de Indiana, tienen una nueva legislación para combatir los esfuerzos de China por eludir la aplicación de la ley comercial eludiendo los aranceles. El senador Jon Ossoff, demócrata de Georgia y autor de las disposiciones solares de la Ley de Reducción de la Inflación, también expresa su preocupación.

“Estados Unidos debe evitar que esta avalancha de importaciones chinas baratas acabe una vez más con la fabricación nacional”, dijo el senador Ossoff. “Ésta es una cuestión de seguridad nacional”.

Oficialmente, la Asociación de Industrias de Energía Solar tiene una visión más optimista. Para 2030, dice la asociación comercial, la legislación de Biden habrá ampliado la fuerza laboral de fabricación de energía solar a 115.000 estadounidenses, y a más de 507.000 si se incluyen el transporte, la instalación y otras industrias. La producción y el almacenamiento de energía solar deberían representar el 30 por ciento de la generación eléctrica nacional total para 2030.

Pero Wood Mackenzie ve problemas. “El exceso de oferta y la intensa competencia caracterizarán la cadena de suministro solar en el futuro, y ya están provocando cancelaciones de algunos planes de expansión”, escribió la empresa este mes.

Y si bien la demanda de los consumidores residenciales ha sido fuerte, el mayor consumidor (los promotores de granjas solares conectadas a empresas eléctricas) se ha topado con cuellos de botella con líneas de transmisión, transformadores y adquisición de terrenos en un momento de tasas de interés crecientes.

Ya sea que los paneles solares y sus componentes se fabriquen en Estados Unidos o China, su implementación en la red energética del país está cumpliendo una promesa central de Biden: abordar el cambio climático. Las fuentes de energía renovables como la eólica y la solar representan ahora el 80 por ciento de la nueva capacidad de generación de electricidad. Las emisiones de gases de efecto invernadero están cayendo, incluso cuando la economía y la población estadounidenses crecen.

El Departamento del Tesoro cree que, por ahora, ha encontrado el equilibrio regulatorio adecuado entre fomentar productos solares fabricados en Estados Unidos y facilitar el despliegue de energía solar limpia y barata.

Pero la reelección de Biden puede depender más de movilizar a los votantes en torno al progreso económico que de persuadirlos de que se preocupen por sus éxitos climáticos. Los funcionarios de la administración dijeron que se necesitaban más datos durante los próximos meses para determinar si el exceso de capacidad impulsado por la Ley de Reducción de la Inflación necesita una respuesta política, pero no descartaron nuevas protecciones comerciales pronto.

Carr, de la asociación de energía solar, dice que los republicanos están ansiosos por derogar los incentivos fiscales de la Ley de Reducción de la Inflación, lo que estrangularía a la industria. Si pueden argumentar con éxito que esos incentivos están ayudando principalmente a China, el esfuerzo de derogación podría tener éxito, perjudicando a los fabricantes nacionales y a los esfuerzos para combatir el cambio climático.

“Es un punto de crisis real y creo que es un problema político real”.

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